A Description of the Rittenhouse Orrery
and the University of Pennsylvania

Excerpt from Voyages de M. le marquis de Chastellux dans l'Amirique
Septentrionale : dans les annies 1780, 1781 & 1782.
, published 1786. Vol. 1, pp. 189-90.
Thanks to Barbara Toccafondi for the translation.


Original French passage:

Après avoir fatigué mes jambes & satisfait mes yeux, comme cela arrive toujours dans les cabinets d'histoire naturelle, je jugeai à propos de quitter la terre pour le ciel; c'est-a-dire en style vulgaire, que j'allai à la bibliotheque de l'université voir une machine très ingénieuse, qui représente tous les mouvemens célestes. Je me hâte d'annoncer que je n'en serai pas la description d'une machine quelconque: il me suffit d'assurer qu'une partie de celle-ci expose parfaitement sur un point vertical tous les mouvements des planetes dans leur orbite; & que l'autre, destinée seulement à représenter celui de la lune, montre de la maniere la plus sensible ses phases, ses noeuds & ses différentes latitudes. Le Président du college, & M. de Rittenhaussen qui a inventé & exécuté cette machine, se donnerent la peine de m'en expliquer tous les détails: ils paurent tres contens de ce que je savois assez d'anglois & d'astronomie pour les entendre; sur quoi je dois observer que le dernier article est plus à la honte des Américains qu'à ma louange, l'almanach etant à-peu-prè le seul livre d'astronomie qui soit étudié à Philadelphie. M. de Rittenhaussen est d'une famille allemande, comme son nom seul l'indique; mais il est né à Philadelphie, où sa profession est d'être horloger. C'est un homme très simple & très modeste: ce n'est pas un Mathématicien de l'ordre des Euler & des d'Alembert; mais il en fair assez pour bien connoître les mouvemens des corps célestes. Quant à font talent pour les méchaniques, il ne faut pas chercher à en rendre raison; on fait que c'est celui de tous qui doit moins à l'étude, & le plus à la nature: c'est même une chose digne d'observation que, malgré le peu de rapport que l'on apperçoit entre cette disposition particuliere & la délicatesse de nos sens, ou la perfection de nos organes, il arrive plus souvent qu'on naisse méchanicien que peintre ou musicien. L'éducation, la rigeur même de l'éducation, a fait souvent des artistes célebres dans ces derniers genres & l'on n'a pas d'exemple qu'elle ait fait un machinifté.

English translation:

After having worn out my legs and having satisfied my eyes, as that always happens in natural history offices, I thought it appropriate to leave earth for heaven, that is to say in every-day terms, that I went to the University library to see a very ingenious machine [the Orrery] which represents all the movements of the heavens. I hasten to add this is no ordinary machine which I describe. It suffices to say that one part of this particular machine exposes perfectly on a vertical point all the movements of the planets in their orbit; and that the other part, made uniquely to represent the movement of the moon, shows in the most sensitive manner its phases, its nodes and its different altitudes. The president of the college [Dr. Ewing], and Mr. Rittenhouse who invented and put into operation this machine, took pains to explain all its details to me; they seemed pleased that I knew enough English and enough about astronomy to understand them; concerning which I must make the comment that this last point is more to the discredit of Americans than to my own credit since the almanac is more or less the only book of astronomy studied in Philadelphia. Mr. Rittenhouse is from a German family as his name alone indicates. But he was born in Philadelphia where his profession is that of clockmaker. He is a simple and modest man, not a mathematician of the order of the Eulers or the d'Alemberts, but he has enough knowledge to understand the movements of the heavenly bodies. As for his mechanical talents, one need not look to find a reason for them. One knows that for all, this logic owes less to study and more to one's nature. It is in fact something worthy of observation that, in spite of the small relationship between this particular disposition and the delicacy of our senses or the perfection of our organs, it more often happens that one is born a mechanic than a painter or musician. Education, the very rigor of education, has often created famous artists of these last two types and there is no example of its having created a mechanical genius.


Last update: Wednesday, 02-Apr-2003 08:39:24 EST
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